Meditation and Dance Combine in a new Practice that’s Bringing Mindfulness to Athens

Mindful Movement is dance as meditation as well as healing
Myrto Legaki guides healing dance in Athens

Meditation and Dance Combine in a new Practice that’s Bringing Mindfulness to Athens

A background in dance, corporate burnout and the discovery of healing via mindfulness led Myrto Legaki to her current, ever-evolving path. The Athens-based founder of Free Movement spent 15 years in management consulting before taking a sharp career turn in favor of her passion: healing through movement. Under the umbrella of Free Movement, Legaki leads meditations and mindfulness-based practices designed to reduce stress and help people develop more awareness of their bodies. While these modalities have taken off in many parts of the world, Legaki is a trailblazer in bringing them to Greece. Read on to learn more about Legaki’s background, philosophy, and how she believes we can learn to heal ourselves by listening closely to the body.

I love that Free Movement is about establishing “mindfulness in motion.” Mindfulness has become very popular in recent years, reaching corporate HR programs and NFL teams alike. Who do you hope to reach or impact?

I believe everyone can benefit from being more present and more mindful! In this fast paced life, there’s a growing need to quiet the mind, find our center and cultivate awareness so we can more easily navigate these changing times. Mindfulness meditation helps us do all that and that’s why its reach is growing. Free Movement is a way of getting back into the wisdom of our body, using movement as the object of our meditation to help us be more mindful. Everyone is welcome, you don’t need to be a dancer or in any way experienced in meditation. Our wonderful community of movers in Athens is very diverse – we have people joining from all walks of life, from a school teacher, a psychotherapist, a lawyer and a retired grandmother, to a judge and a mother with her 4-month old baby.

I’m also passionate about introducing mindful movement in the corporate world. I’ve worked in marketing and management consulting for 15 years and can directly relate to the challenges that people face in these settings. I strongly believe that embodied practices can enhance collaboration, create happier work relationships, lower stress and spark creativity. I have already facilitated moving meditation sessions for companies here in Greece and the impact so far has been very positive.

Tell me a bit about your journey and background. Were you a dancer? Yogi? What inspired your creation?

I’ve always loved movement, in one form or other. I studied ballet for 12 years, at some point I got into to Ashtanga yoga and also danced modern, African, Latin as much as I could in my free time, all while getting a degree in Corporate Finance and then an MBA in Boston. For the next 15 years I worked in management consulting and marketing in NYC and London before returning to Athens. At some point I found myself working 13-hour days, living a fast-paced corporate life between three cities and two continents. I was exhausted and burnt out.

Then as it so happens, during a very challenging period in my personal life, my path led me to Buddhist meditation. I’d been practicing vipassana daily for about 4 years already when I went into my first moving meditation workshop. I fell in love instantly, the depth of my first experience being a radical wake-up call and a cry from the heart. I loved the combination of stillness I found in sitting meditation, with the exhilaration I felt when I was moving consciously. Since then I’ve been traveling around the world to practice Open Floor and 5 Rhythms in intensive training workshops with wonderful teachers, deepening my embodiment practice.

Mindfulness Meditation and Dance combine in Athens

When friends kept asking me to introduce them to what I did that had such a healing impact on me and feeling passionate about sharing the goodness, Free Movement was born. These 75 or 90min mind-body-spirit sessions combine mindfulness, moving meditation drawing upon the Open Floor Movement Practice and elements of systemic psychotherapy (in which I’ve also begun training) with my love for music to cultivate awareness, inspire change and promote inner balance.

How long have you had a space for this?
Free Movement is in its second year and it has been such a beautiful, expansive, heart-opening journey. Witnessing this community of movers come together every week to dance, sweat, connect, share and do the work together has been sheer joy.

I always say that we pay too much attention to the head – when so much wisdom comes from our bodies! So, I love that what you do is about movement.

It’s true that most of us tend to live in our mind buried in our thoughts. Sometimes it seems like we are using our body just to carry around that precious head of ours! We might exercise or do sports, but usually we don’t take the time to actually listen to our body or move consciously with it. But the reality is that we as human beings are born to move – it’s good for us physically, mentally, spiritually. And when we move our body consciously, with awareness, we allow ourselves to really see what has been kept hidden within us: thoughts, feelings, beliefs. It’s the easiest and fastest way to quiet the mind, become more present and get to our truth because the body simply cannot lie. Once we start making friends with that truth, we can embrace life with all its highs and lows and allow for change to happen.

Mindfulness Meditation Athens Dance Myrto Legaki Brings this Practice to Greece

Do you think mindfulness is popular in Greece? I know a lot of yoga retreats are popping up there, but I see a lot of those as marketed to tourists. What do you think?

Mindfulness and meditation, in general, are relatively new here, but as with everything else, Greece will catch up, simply because it’s what’s needed now more than ever.

Mindfulness helps us handle stress and our own demons… do you think the economic situation has created a greater demand for this practice?

Pema Chödrön says “it isn’t’ the things that happen to us in our lives that cause us to suffer, it’s how we relate to the things that happen to us that cause us to suffer”. So there is definitely a greater need now for practices that help us better handle these challenging times and relate to them with more grace.

What do you wish people outside of Greece understood about its culture?

It can be tricky to view a culture from the outside and form opinions, as we tend to fall into the trap of national stereotyping. So I believe that the best way to understand what a country is all about is to spend time with its people, get to have honest, real conversations with Greeks. Or better yet, spend some time traveling our land – you’ll get some good sunshine too!

What advice would you give to younger Greek children and adolescents as they face their future? 

It’s what I’ve already started telling my 7-year-old son, albeit in simpler words. Amidst these changing, turbulent times, it’s even more important to cultivate awareness and make an ally of your mind committing to practices that feed not only your body but your mind and spirit too. See change and obstacles as a catalyst for growth, focusing on solutions. Learn to listen to your body and your heart, relying some more on your intuition. Trust that this will always lead you to where you’re meant to go, so you’ll flow amidst change rather than fight it. Be grateful for all your blessings and your sorrows. And lastly, something that is sometimes hard for Greeks to do: cooperate, collaborate, connect – we’re all in this together.

A question I’m asking everyone: Do you think it’s important for Greek artists, business people, activists etc, whether in Greece or not – to identify with their Hellenism? Why or why not?

Whether we are conscious of it or not, we are all connected to the land we came from. It represents our roots, it’s what connects us to our ancestors, the people before us who in many ways affect who we are and who we’ll become. And much like trees that cannot blossom unless their roots are strong and properly nurtured, I think it’s important to honor our heritage.

Greek translation:

Μου αρέσει που αναφέρεις ότι το Free Movement είναι “mindfulness in motion.” Το mindfulness έχει γίνει πολύ δημοφιλής όρος τα τελευταία χρόνια και εφαρμόζεται από εταιρικά HR προγράμματα μέχρι και σε ομάδες NFL. Ποιό είναι το κοινό που ελπίζεις να αγγίξειες με αυτό που κάνεις;

Πιστεύω πως όλοι μας μπορούμε να επωφεληθούμε αν ζούμε πιο συνειδητά! Σε αυτή τη ζωή με τους γρήγορους ρυθμούς της, υπάρχει μεγάλη ανάγκη να ηρεμήσουμε το νου, να βρούμε το κέντρο μας και να καλλιεργήσουμε περισσότερη επίγνωση και ενσυνειδητότητα ώστε να μπορούμε να πορευόμαστε με μεγαλύτερη άνεση σε αυτούς τους καιρούς όπου όλα αλλάζουν. Ο διαλογισμός mindfulness μας βοηθά με όλα αυτά, γι’ αυτό και συνεχώς εξαπλώνεται. Το Free Movement είναι ένας τρόπος να έρθουμε και πάλι σε επαφή με τη σοφία του σώματος, χρησιμοποιώντας την κίνηση ως το αντικείμενο του διαλογισμού μας. Όλοι είναι ευπρόσδεκτοι, δε χρειάζεται να έχει κανείς οποιαδήποτε εμπειρία σε χορό ή διαλογισμό. Η  υπέροχη ομάδα που έχουμε στην Αθήνα αποτελείται από  πολύ διαφορετικούς ανθρώπους: έχουμε από μια δασκάλα, μια ψυχοθεραπεύτρια, έναν δικηγόρο και μια γιαγιά ως έναν δικαστή, ένα διαφημιστή και μια μητέρα με το 4μηνών μωράκι της.

Με ενδιαφέρει επίσης πολύ να γνωρίσει ο εταιρικός κόσμος τη συνειδητή κίνηση.

Τα προηγούμενα 15 χρόνια δούλευα ως  σύμβουλος επιχειρήσεων και στέλεχος marketing σε μεγάλους οργανισμούς και μπορώ να κατανοήσω πλήρως τις προκλήσεις που βιώνουν οι περισσότεροι άνθρωποι σε αυτά τα πλαίσια. Πιστεύω ακράδαντα ότι οι ενσώματες πρακτικές, αυτές δηλαδή που βασίζονται στην ενεργοποίηση του σώματος ως μέσο έκφρασης και θεραπείας, μπορούν να δυναμώσουν τη συνεργασία, να δημιουργήσουν πολύ πιο ευχάριστες και χαρούμενες εργασιακές σχέσεις, να μειώσουν το στρές και να δώσουν ώθηση στη δημιουργικότητα. Ήδη έχω συντονίσει σεμινάρια και μαθήματα κινητικού διαλογισμού για εταιρίες εδώ στην Ελλάδα, και τα αποτελέσματα μέχρι τώρα ήταν πολύ θετικά.

  • Μίλησέ μου λίγο για το πώς έφτασες ως εδώ. Τι είναι αυτό που σε ενέπνευσε?

Ανέκαθεν αγαπούσα την κίνηση, σε διάφορες μορφές της. Σπούδασα κλασικό μπαλέτο για 12 χρόνια, κάποια στιγμή ασχολήθηκα εντατικά με την Ashtanga yoga και χόρευα μοντέρνο, αφρικάνικο και λάτιν χορό όσο μπορούσα στον ελεύθερό μου χρόνο, ενώ σπούδαζα Οικονομικά στο Πανεπιστήμιο Πειραιά στην  Αθήνα και αργότερα ΜΒΑ στο Πανεπιστήμιο της Βοστώνης. Για τα επόμενα 15 χρόνια δούλευα ως σύμβουλος επιχειρήσεων και marketing director στη Νέα Υόρκη και το Λονδίνο, πριν επιστρέψω στην Αθήνα. Κάποια στιγμή βρέθηκα να δουλεύω 13 ώρες την ημέρα, ζώντας σε πολύ έντονους ρυθμούς μεταξύ τριών πόλεων και δυο ηπείρων. Ήμουν εξαντλημένη και αυτό που λένε “burned out”.

Εκείνη την περίοδο, όπως συχνά συμβαίνει με αυτά τα πράγματα, εν μέσω μιας πολύ δύσκολης φάσης στην προσωπική μου ζωή, ο δρόμος μου με οδήγησε στη γνωριμία με το βουδιστικό διαλογισμό. Ήδη είχα μια σταθερή καθημερινή πρακτική στο διαλογισμό vipassana για περίπου 4 χρόνια, όταν μπήκα στο πρώτο workshop κινητικού διαλογισμού. Ερωτεύτηκα στιγμιαία την πρακτική και η πρώτη αυτή εμπειρία ήταν σαν ένα ξύπνημα. Λάτρεψα το συνδυασμό της ηρεμίας που έβρισκα στον καθιστικό διαλογισμό με τη λύτρωση που ένιωθα μέσα από τη συνειδητή κίνηση του σώματος. Από τότε ταξιδεύω συνεχώς σε εκπαιδεύσεις Open Floor με υπέροχους δασκάλους στο εξωτερικό, εμβαθύνοντας τη γνώση μου σε αυτή τη μέθοδο.

Όταν λοιπόν οι φίλοι μου άρχισαν να μου ζητούν να τους γνωρίσω τί ακριβώς ήταν αυτό που έκανα που με βοήθησε τόσο πολύ, ξεκίνησα τα μαθήματα Free Movement. Αυτά τα sessions που απευθύνονται σε νου, σώμα και πνεύμα, συνδυάζουν mindfulness και κινητικό διαλογισμό, χρησιμοποιώντας πολλά στοιχεία από τη Συστεμική προσέγγιση (στην οποία επίσης εκπαιδεύομαι) μαζί με την αγάπη μου για τη μουσική. Μέσα από αυτά, καλλιεργούμε μεγαλύτερη επίγνωση, παίρνουμε έμπνευση για αλλαγές και βρίσκουμε εσωτερική ηρεμία και αρμονία.

  • Πριν πόσον καιρό ξεκίνησες;

Ξεκίνησα να κάνω αυτά τα μαθήματα πριν δυο χρόνια και όλο αυτό έχει υπάρξει ένα υπέροχο και συγκινητικό ταξίδι γνώσης, εξέλιξης και δημιουργίας. Βλέποντας αυτή την ομάδα που δημιουργήθηκε να συνυπάρχει κάθε εβδομάδα και να μοιράζεται μέσα από την κίνηση, τη μουσική και το χορό όλα αυτά τα συναισθήματα, είναι σκέτη χαρά.

Πάντα έλεγα ότι δίνουμε πολλή σημασία στο κεφάλι μας, όταν τόση πολλή σοφία υπάρχει στο σώμα μας! Γι᾽ αυτό μου αρέσει πολύ που αυτή η πρακτική έχει να κάνει με την κίνηση.

Είναι αλήθεια ότι οι περισσότεροι από εμάς συνήθως ζούμε μέσα στο νου μας, χαμένοι στις σκέψεις μας. Καμιά φορά σκέφτομαι ότι είναι σαν να χρησιμοποιούμε το σώμα μας μόνο και μόνο για να μεταφέρουμε αυτό το πολύτιμο κεφάλι μας από το ένα σημείο στο άλλο! Μπορεί να ασκούμαστε, να κάνουμε σπορ, αλλά συνήθως δεν παίρνουμε το χρόνο να ακούσουμε πραγματικά το σώμα μας. Η πραγματικότητα όμως είναι ότι σαν άνθρωποι, έχουμε γεννηθεί για να κινούμαστε. Η κίνηση μας κάνει καλό – σωματικά, νοητικά, πνευματικά. Και όταν κινούμε το σώμα μας συνειδητά, με επίγνωση, επιτρέπουμε στον εαυτό μας να δει πραγματικά όλα αυτά που έχουν μείνει κρυμμένα μέσα μας: σκέψεις, συναισθήματα, πεποιθήσει. Είναι ο γρηγορότερος και πιο εύκολος τρόπος για να ηρεμήσουμε το νου και να φτάσουμε στην αλήθεια μας, γιατί το σώμα πολύ απλά δεν μπορεί να πει ψέματα.  Και όταν αρχίσουμε να συμφιλιωνόμαστε με την αλήθεια μέσα μας, τότε μπορούμε να αγκαλιάσουμε τη ζωή με όλα τα καλά και τα δύσκολά της και να φέρουμε αλλαγές.

  • Πιστεύεις ότι το mindfulness είναι δημοφιλές στην Ελλάδα; Ξέρω ότι γίνονται αρκετά yoga retreats εκεί, αλλά τα περισσότερα απευθύνονται σε τουρίστες. Τι γνώμη έχεις γι᾽ αυτό;

Το mindfulness και ο διαλογισμός γενικότερα είναι σχετικά νέοι όροι εδώ, αλλά ως συνήθως θα ακολουθήσει και η Ελλάδα το παγκόσμιο κύμα, διότι πλέον αυτές οι πρακτικές είναι αναγκαίες τώρα περισσότερο από ποτέ.

  • Το mindfulness μας βοηθά να αντιμετωπίζουμε το στρες αλλά και τους ίδιους τους δαίμονές μας…πιστεύεις ότι η οικονομική κρίση έχει δημιουργήσει μεγαλύτερη ζήτηση για αυτή την πρακτική;

Η Pema Chödrön λέει “δεν είναι αυτά που μας συμβαίνουν στη ζωή μας που μας κάνουν να υποφέρουμε, αλλά το πώς σχετιζόμαστε με αυτά που μας συμβαίνουν”. Οπότε σίγουρα υπάρχει μεγαλύτερη ανάγκη τώρα για πρακτικές που μας βοηθούν να διαχειριζόμαστε καλύτερα αυτούς τους απαιτητικούς καιρούς και να αντιμετωπίζουμε τις δυσκολίες με μεγαλύτερη χάρη.

  • Τι θα ευχόσουν να κατανοούσε καλύτερα ο κόσμος για την Ελλάδα;

Πιστεύω ότι είναι παραπλανητικό να σχολιάζουμε μια κουλτούρα και να βγάζουμε συμπεράσματα, γιατί συνήθως πέφτουμε στην παγίδα των εθνικών στερεοτύπων. Γι᾽ αυτό νομίζω ότι ο καλύτερος τρόπος να καταλάβει κανείς μια χώρα είναι να περάσει χρόνο με τους ανθρώπους της, να μπορέσει δηλαδή να κάνει ειλικρινές συζητήσεις με Έλληνες. Ή ακόμη καλύτερα, να ταξιδέψει στη χώρα μας – σίγουρα θα πάρει και αρκετό ήλιο!

  • Τι συμβουλές θα έδινες σε έφηβους Έλληνες και παιδιά που αντιμετωπίζουν το μέλλον τους;

Οι συμβουλές είναι παρόμοιες με αυτές που έχω αρχίσει να λέω στον 7χρονο γιο μου, με πιο απλά λόγια φυσικά. Σ᾽αυτούς τους καιρούς όπου όλα αλλάζουν, είναι ακόμη πιο σημαντικό να είμαστε συνειδητοί και να ασκούμαστε σε πρακτικές που καλλιεργούν όχι μόνο το σώμα, αλλά το νου και το πνεύμα μας.  Να βλέπουμε την αλλαγή και τα εμπόδια ως καταλύτες για την εξέλιξή μας, εστιάζοντας στις λύσεις. Να μάθουμε να ακούμε το σώμα και την καρδιά μας, βασιζόμενοι λίγο περισσότερο στο ένστικτό μας. Να εμπιστευόμαστε ότι αυτό θα μας οδηγεί πάντα στο σωστό δρόμο και έτσι θα κινούμαστε με ευκολία ανάμεσα στις αλλαγές, αντί να αντιστεκόμαστε σε αυτές. Να εκφράζουμε ευγνωμοσύνη για όλα τα καλά, αλλά και τα δύσκολα. Και τέλος, κάτι που ίσως είναι δύσκολο για τους Έλληνες: να συνεργαζόμαστε – είμαστε όλοι συνδεδεμένοι.

  • Πιστεύεις ότι είναι σημαντικό για Έλληνες καλλιτέχνες, επαγγελματίες, ακτιβιστές κλπ – είτε ζουν στην Ελλάδα είτε όχι – να ταυτίζονται με την ελληνική τους ταυτότητα;

Είτε συνειδητά είτε όχι, όλοι μας συνδεόμαστε με την πατρίδα από την οποία προερχόμαστε. Αντιπροσωπεύει τις ρίζες μας, μας συνδέει με τους προγόνους μας, τους ανθρώπους αυτούς που με πολλούς τρόπους επηρεάζουν το ποιοί είμαστε τώρα αλλά και το ποιοί θα γίνουμε στο μέλλον. Και με τον ίδιο τρόπο που τα δέντρα δεν μπορούν να ανθίσουν αν οι ρίζες τους δεν είναι δυνατές και σωστά θρεμμένες, πιστεύω ότι είναι σημαντικό να τιμούμε την καταγωγή μας.

the beautiful Myrto Legaki

Select photographs by Eleftheria Anthi